Pope Benedict XVI: A personal tribute to the man who resigned two years ago today

The MV Sydney 2000 - you can see the protruding front deck on which I stood (and a little later, Pope Benedict XVI) quite clearly. (CC Image via Wikimdia)
The MV Sydney 2000 – you can see the second, more narrow protruding front deck with yellow flooring on which I stood (and a little later, Pope Benedict XVI) quite clearly. (CC Image via Wikimedia)

My first encounter with Pope Benedict XVI. was marked by his absence. I stood, gently rocked by the waves of the Pacific, where he would stand in a few days’ time: on the front deck of the boat that would take him into Sydney Harbour. A number of journalists had been invited ahead of the World Youth Day 2008 in Sydney to take in the location of the events on the water; and to see “what the Holy Father would see”, as one of the organizers from the Archdiocese had put it, as we cruised out under the Harbour Bridge. I balked at the expression. This guy, the pope, was neither holy nor my father, in my view. A proud atheist and criticially-minded journalist and senior manager for SBS, like most of my colleagues I was irritated that my employer, a multilingual and multicultural public broadcaster, would even be the official network covering this religious event. And what is more, not something agreeably religious, like a nice Buddhist festival, but from that most outdated, autocratic, sexist institution of them all: the Catholic Church.

Had anyone told me, as I stood there on board the MV Sydney 2000, that in a few year’s time I would be a practicing Catholic, I would have laughed out. Loudly. Had anyone told me that I would even leave my excellent, rewarding career at SBS to work as a Catholic journalist on the other side of the planet, and along the way be the editor-in-chief of the Catholic newspaper that Pope Benedict has continually read since his tenth birthday (he is a loyal subscriber, to this day), I would have thought the person suggesting this was high on hallucinogens. Had anyone told me that in that role I would be in the arcades above Saint Peter’s Square a good decade later, covering the resignation of this “Holy Father” as a Bavarian brass band rang out across the tens of thousands gathered there, I would have checked myself into a hospital for a check-up.

And yet, this is exactly what happened.

So today is a rather special day for me too, and I would like to honour the anniversary of Benedict’s resignation by offering some points towards a personal account of what his role has meant to me, and how I see his impact not just on my personal life and many people around me, but the history of Christianity, the West, and indeed, humanity, with the humble means available to me: a personal post on this blog.

Pope Benedict XVI. (Source: CC Image, Wikimedia)
Pope Benedict XVI. (Source: CC Image, Wikimedia)

Let me just come out and tackle what several people will wonder about. Yes, I could have published something like this account in German in the newspaper I am responsible for. Or in an essay in another publication. Especially since I know that Pope Benedict reads the Münchner Kirchenzeitung (or even if he did not that week, he would be told of it quickly). The same can probably not be said for an English-language post on my personal blog which has only a few readers, and many of them come here for the stuff about swimming. Well, there are several reasons why I have decided to go down this route. Firstly, I am aware that my personal take on things may not be relevant reading to many of the people who receive the Münchner Kirchenzeitung every week. Many of them have a long relationship with Joseph Ratzinger, who after all is a son of the Archdiocese of Munich and Freising, and even its former Archbishop. Several have a strong personal ties to him and his family, too. Secondly, the personal nature (and with that: obvious bathos) of my claims is not suited to the writing done in the professional and neutral framework I try to provide in the MK. Thirdly, it would needlessly complicate my already challenging task of working with many vociferous stakeholders and assertive interest groups to ensure that paper is a high-quality platform for real discussion and participation. Several of these voices do not have one good word to say about Benedict, and I would need to open an actual debate on this, which at this point in time is neither a useful nor a responsible thing to do. So call it self-censorship if you want, I stand by this decision. (The paper will of course mark the anniversary).

Since I am butally short on time, I will make these personal observations in the form of an eclectic list in no particular order that centres around three thoughts:

  1. Pope Benedict XVI. is arguably the most important intellectual of the Twentieth Century, and his prescient work on the Church and society in particular not only predicted exactly what would emerge, but also how to deal with the challenges our civilization finds itself in at this hour. We need to read Ratzinger! We need to re-read his Regensburg Address on Islam, for starters, as rabid Islamists are torturing and beheading Christians not far from the cradle of civilization and countries like Turkey appears to be spiralling into an Islamic abyss whilst educating, exporting and funding preachers to Europe.
  2. As a pope, Benedict XVI. was a maligned, persecuted and slandered figure even before he took on the role. What is worse, he was hounded, betrayed and attacked both from outside and within the Church. By resigning in humility to pray, he won his final victory over the Pharisees and the many other enemies of our Church in this age and remains a powerful sign of contradiction that continues to shine and will do so in future – and not just in his actions, but his writing in particular. Contrast what Benedict says and writes to the treatment he received at the hands of his enemies, and you will see what I mean.
  3. The fruits of Benedict’s legacy is yet invisible. The effect of his work as thinker and as pope are yet to fully blossom – and they will do so when much of what is currently foremost on our minds is forgotten. This is particularly true for how the Catholic Church will “subsist” in the current and coming age, but also seemingly minor things like the future of the Society of Saint Pius X and how their role in the history of salvation pertains to the hermeneutic of continuity that is the path of the universal Church through all the ages.

Feel free to add to them or disagree with me in the comments. There are more points I would like to touch on and contextualize, but do not have the time to. Let me just scribble them down here:

  • A particularly odious and stupid expression of persecution, in no small part Germanophobic, was the smearing of the pope as a “Nazi”. How Hollywood celebrities and even liberal journalists got away with this begs further investigation and is a devastating indictment of the levels of so-called “tolerance” claimed by some particularly self-righteous individuals in positions of power.
  • Another sign of contradiction: His use of beautiful, historical clothes spoke a language our time (the Zeitgeist) was unwilling to hear, and keen to deride and scoff at. Remember the red shoes? But those with ears to listen actually heard the language these vestments, symbols, elements speak. My favourite example is the story of the young Muslim woman who was invited to do the live commentary of the World Youth Day events on SBS Radio – together with a lapsed but eloquent priest and an atheist, no less. SBS did this to ensure an “impartial” if not critical coverage and not seem too “Catholic”. The move backfired: When the priest described the names and purposes of the liturgical elements of dress, since the Muslim commentator was asking, the compelling beauty and inner logic of the narratives these clothes, items and various other elements add to the words and gestures all but converted the questioner, it seemed – and certainly made for compelling Catholic radio in a way no practicing son or daughter of the Church in good standing could have delivered. There are several important lessons in that anecdote, even if it were apocryphal, which for all I know and remember, it is not.

Anyway, I need to cut this short for the time being.

Once again, this is my personal view at the time of writing. What do you remember of him or take away from his papacy, his writings? Feel free to contribute, to disagree (or agree!) with me in the comments. And if you are the praying or at least the thoughtful type (and we all should be in my view), please consider this maligned and IMHO brilliant, humble man in your thoughts today.

“Er macht, was er sagt” – Wie Papst Franziskus die Kirche verändert


Am 1. Juni begeht heuer die Katholische Kirche den Welttag der sozialen Kommunikationsmittel. Zwischen Katholikentag und anderen Themen fällt dieser Tag in der deutschsprachigen Öffentlichkeit zwischen einige Ritzen. Nicht so in der Schweiz, wo der “Mediensonntag” zumindest wahrgenommen wird. Zurecht, denn selbst die Päpste und die ganze Kirche werden mittlerweile primär durch die Medien wahrgenommen. Das zeichnet auch das Pontifikat von Franziskus aus. Oder? Kollege Bernhard Stadelmann vom Schweizer Medienportal kath.ch hat dazu kurz nach der Heiligsprechung der Päpste Johannes XXIII und Johannes Paul II dieses Interview mit mir in Rom aufgezeichnet.

Was meinen Sie? Habe ich recht mit diesen Behauptungen? Wie wird Papst Franziskus wahrgenommen und warum?

Deutliche Worte des Klartext-Kardinals (nicht nur) an Medienschaffende

Nicht umsonst nennen sie ihn den Klartext-Kardinal: Timothy Dolan, Erzbischof von New York, hat den Teilnehmern der Konferenz “kreative Strategien für kulturellen Wandel” der Päpstlichen Universität vom Heiligen Kreuz mächtig den Marsch geblasen. Über hundert Teilnehmer aus aller Welt waren für drei Tage in Rom zusammen gekommen, um über die Schlüssel-Herausforderungen und Chancen für katholische Medien und Kommunikationarbeit zu diskutieren. Neben Kardinal Dolan waren der Erzbischof von Lyon, Cardinal Philippe Barbarin, die Organisatoren von Catholic Voices, Pressesprecher der britischen und anderer Bischofskonferenzen, sowie Journalisten und Medienschaffende eingeladen – darunter auch meine Person.

Cardinal Dolan practicing what he preached. (C) 2014 Papal University of the Holy Cross
Cardinal Dolan practicing what he preached. (C) 2014 Papal University of the Holy Cross

Mit seiner deutlichen Ansprache legte Timothy Dolan die Latte hoch; sehr hoch sogar: Das fleischgewordene Wort werde durch uns kommuniziert – da seien hohe Erwartungen vorausgesetzt. Dolan wie die anderen Teilnehmer beleuchteten sehr unterschiedliche Aspekte, aber insgesamt machte die Konferenz mir zumindest klar: In der katholischen Kirche des Jahres 2014 werden altes Lagerdenken, klassische Klischees, falscher Stolz und bequeme Feigheiten, wie sie auch Franziskus in “Evangelii Gaudium” klar und scharf anprangert, abgelöst. Sie werden abgelöst durch klare Ansprüche, sich wieder aufs Wesentliche zu konzentrieren: “Freude, Selbstvertrauen und Mission!”, wie der großgewachsene Amerikaner zusammenfasste.

Ok. Was bedeutet das für katholische Journalisten, Pressesprecher und ähnliche Berufe? Timothy Dolan hat sieben konkrete Forderungen an uns aufgestellt. Ich gebe hier wieder – übersetzt und leicht verkürzt, aber wo möglich verbatim, was der Kardinal sagte.

  1. Wir müssen echten Professionalismus pflegen: Was wir sagen ist genauso wichtig, wie wie wir es sagen. Andere sind viel professioneller, überzeugender und effizienter als wir.
  2. Keine Angst davor, die Wahrheit zu sagen. Auch wenn wir es mit schlechten Nachrichten zu tun haben: die Öffentlichkeit will das von uns erfahren, nicht von den Medien. Ehrlichkeit und Tansparenz wird von uns zurecht erwartet. Das gilt natürlich auch für die guten Nachrichten. Viele weltliche Medien fragen mich nach dem Überholten, nicht dem Neuesten.
  3. Jeder Nachrichtensender, jedes Medium hat seine eigenen Agenda, seine eigene Grundhaltung. Wir, die katholischen Medien, müssen unsere eigene Grundhaltung haben: eine katholische. Wir stehen für die Kirche ein. Das heisst nicht, dass wir klerikalistisch sein müssen! Auch die Bischöfe brauchen faire und anständige Kritik, aber keine hetzerischen Reaktionen.Es geht vor allem darum, zu teilen, dass die Freude und Schönheit, katholisch zu sein. Woher bekommen die meisten Katholiken denn mittlerweile ihr Wissen über die katholische Kirche? Aus den Medien. Dabei brauchen wir Medien, die nicht nur informieren, sondern auch formen, bilden.
  4. Wir dürfen die Medien nicht alle über einen Kamm scheren. Nur eine Minderheit der weltlichen Medien ist darauf aus, der Kirche zu schaden. Die meisten wollen Zugang und Information. Wenn wir uns verstecken, dann wenden sich diese Medien an die Kritiker und Gegner. Die haben was zu sagen und werden dies auch tun. Neulich habe ich ein schönes Wort aus dem Hebräischen gelernt: “Anivut”. Der Begriff beschreibt die Demut, den Langmut, auf Unhöflichkeiten und Aggressin mit Ruhe und ohne Aufregung zu reagieren. Unser Vorbild, Jesus, hatte dies. Papst Franziskus ist ein Beispiel dafür. Lasst uns dementspechend handeln.
  5. Wir müssen immer katechetisch sein. Dogma ist wichtig! Das dürfen wir nicht vergessen. Wir dürfen nicht unterschätzen, wie wenig die Menschen wirklich über unseren Glauben wissen. Sogar die einfachsten und elementarsten Glaubensinhalte werden sogar von Durchschnittskatholiken nicht verstanden. Wir müssen klar, selbstbewußt, fröhlich, deutlich und einfach unseren Glauben erklären. Katechese findet heutzutage in den Medien statt. Wir müssen die Gelegenheiten zur Bildung nutzen: Aschermittwoch, Ostersonntag, Weihnachten; Heiligsprechungen und Konklaven. Das sind alles Chancen, unsere Lehre zu erklären. Die Zeit, in der nur dicke, glatzköpfige Bischöfe wie ich das leisten mussten, sind lange vorbei! Schauen wir uns Helen Alvaré an, zum Beispiel, oder die Profis von “Catholic Voices”. Wenn wir mit Menschen über umstrittene Themen sprechen, müssen wir sie vorher auch einladen, ihre Sicht der Dinge zu schildern. Und immer müssen wir auch wirklich zuhören!
  6. Wir müssen Jesus immer an erster Stelle setzen. Die Menschen hungern nach einem sinnvollen Leben. Die Wahrheit hat einen Namen: Jesus Christus. Ich habe mir geschworen, kein Interview zu geben, ohne irgendwie den heiligen Namen von Jesus zu nenenn. Wir sollten keine einzige Chance verpassen, zu evangelisieren oder zu katechetisieren.
  7. Kenne Dein Publikum. Wir müssen die Macht und Möglichkeiten der Medien verstehen und nutzen, die der neuen (sozialen) Medien inbegriffen.

Mit diesen Punkten spricht der Kardinal nicht nur uns Journalisten an, sondern auch alle Bischöfe, Priester und Laien – besonders die, welche Angst vor einer offenen Kommunikation haben; die meinen, die Medien seien alle “hinter uns her”. Vor allem aber muss ich mir selber an die eigene Nase fassen: Ist die Kirchenzeitung, wie ich sie nun seit einem Jahr verantworte, auch das journalistische Produkt, das wir brauchen? Jede Woche ist eine neue Herausforderung, und ein Kompromiss zwischen dem, was möglich ist und dem, was das Ziel ist. Das Produkt ist dabei jede Woche ein anderes – aber immer bin ich dankbar, daran mitarbeiten zu können und es hoffentlich in die richtige Richtung zu entwickeln.

(Dieser Eintrag erschien ursprünglich in meiner Kolumne “Wimmers Woche” auf den Münchner Kirchennachrichten).